Aug 17, 2014

Ronald Coase: Aportes y Método

Una de las partes que mas me gustó del libro Madmen, Intellectuals, and Academic Scribblers fue la discusión sobre Ronald Coase. Coase recibió el premio Nobel de Economía en 1991 por ayudarnos a entender el significado de los costos de transacción y derechos de propiedad en la economía. Su trabajo se caracterizó, en parte, por entender y aclarar las maneras en que los individuos pueden organizarse para resolver problemas de externalidades y proveer bienes públicos. 

Una de las cualidades de Coase en su método de estudio fue tratar de entender problemas "reales," en el sentido de que el "salío a la calle" y entrevistó a personas involucradas en ciertas industrias. Cosa que raramente hacen los economistas. Dado mi gusto por la antropología y la etnografía para entender mejor ciertos fenómenos económicos, Coase es un gran ejemplo. Sus entrevistas fueron importantes para su entendimiento sobre cómo los individuos pueden proveer bienes públicos, tal es el caso de su investigación sobre los los faros (aunque debo aclarar que varios de los escritos de Coase no se basaron en entrevistas, como es quizá el caso de su estudio sobre la Comisión Federal de Comunicaciones en Estados Unidos). Lo que a su vez, representó una crítica al gran economista Paul Samuelson quien proponía que los faros eran precisamente un ejemplo de un bien que no existiría sin provisión estatal. 

Uno de los aportes mas importantes de Coase fue su idea de que el espectro radioeléctico debe considerarse un bien económico como cualquier otro, y por lo tanto debe ser distribuido de acuerdo con la oferta y la demanda. Es posible que sin esta contribución de Coase tu no tendrías un teléfono celular. 

Un artículo reciente en el Journal of Institutional Economics hace una revision del trabajo de Coase, desde sus aportes a la teoría de la firma hasta sus último libro sobre China. Este es el abstract de dicho articulo:
Ronald Coase had a profound impact on scholarship worldwide, and not for his ideas alone. Coase's ideas about transaction costs, the nature of the firm, the role of government, and the problem of social cost have been hugely influential. Throughout his long life, he also worked to change the conduct of economics, urging economists to ground their conclusions in careful study of empirical reality rather than theories that work only on the blackboard. Less well known, perhaps, is his work to nurture and shape the emerging fields of law and economics and new institutional economics, or his support to young scholars studying institutional issues around the world. In his final years, he was preoccupied by the rapid transformation of China and the institutional structure of production. This article summarizes Coase's significant intellectual contributions to economics, pointing out along the way some of the traits that made him such a powerful thinker and exceptionally influential scholar.
El titulo es "El Impacto de Ronald Coase en la Economía," y fue escrito por Mary Shirley, Ning Wang, y Claude Menard.

Aug 15, 2014

An excellent book on political entrepreneurship

This book tells a fascinating and balanced story of political entrepreneurship and social change. If you read it you will learn as well a lot about very influential philosophers and economists. The authors say:
If you take just one notion away from this book, we hope it would be this: Ideas become powerful not simply because they are conceived by academic scribblers and filtered into society by intellectuals but because political entrepreneurs discover ways to implement those ideas into society's shared institutions and ultimately change the incentives that drive human behavior. 

Aug 13, 2014

Una conversación con Ronald H. Coase

Esta entrevista con Ronald Coase es excelente. Hay varios aspectos interesantes. Uno, por ejemplo, es la razón por la que el correo ha sido tradicionalmente un monopolio estatal. Ronald Coase estudió el caso en Inglaterra y concluyó que eso se debe a que ese mecanismo (dominio estatal) le permitía al Estado vigilar y reducir posibles secesiones. Lo que por supuesto me recordó los argumentos de James Scott en su excelente libro Seen Like a State sobre el origen del orden cuadricular de las calles en ciudades y los apellidos, ambos originalmente mecanismos de control, para, entre otras cosas, recaudar impuestos. Las últimas palabras de Coase en el video son fenomenales. 
Coase finaliza con unas palabras para economistas, y dice que deben de salir a la calle identificar un problema real y entenderlo, lo que obviamente puede tener implicaciones importantes de política. 

Aug 12, 2014

Articulo clásico del día


No había leído el discurso Nobel de Hayek de 1974. Como era de esperarse, el discurso va en la línea del uso delconocimiento en la sociedad. Además, Hayek dedica una buena parte del discurso a lo que el llama “error científico.” El dice: 
Algo que me llama la atención especialmente es la influencia, y al parecer fue mucha, que Warren Weaver tuvo sobre Hayek. Weaver fue pionero en muchas cosas, incluyendo el campo de la complejidad. Uno de sus artículos clásicos es “Science and Complexity.” Este artículo, al igual que el discurso Nobel de Hayek, discute, entre otras cosas, el alcance de la ciencia y ambos resaltan el hecho de que frecuentemente los cientificos confían mucho en ella, y esperan respuestas que, sobre todo las ciencias sociales, no pueden dar. Es sabido que Weaver influyó mucho en Hayek. Esto lo explica muy bien el libro Aid on the Edge of Chaos.
Por cierto, hay una semejanza también entre el discurso de Hayek y el discurso Nobel de Elinor Ostrom en cuanto a la actitud científica hacia la complejidad de los fenómenos sociales. Hayek opina que algunas herramientas computacionales pueden ser útiles para explorar estos fenómenos, no para predecir exactamente variables cuantitativas, por ejemplo, sino que para tener una idea de patrones o tendencias. Por supuesto, Ostrom utilizó (con Marco Janssen, por ejemplo) modelos multi-agente para explorar problemas de los comunes.

Aug 7, 2014

The anatomy of emergence in economics

This paper by Harper and Endres discusses the issue with emphasis on capital formation. The abstract:
Emergence is a unifying theme of both evolutionary economics and complex systems theory. In spite of this centrality, emergence in economics has not been subject to an extensive critical analysis. This paper remedies this deficit. We identify several conditions that economic patterns (i.e. rule-systems, structures) must satisfy to qualify as emergent: (1) material realization (emergent patterns are realized in physical structures and processes); (2) coherence (pattern is not a mere aggregate but a systemic whole); (3) non-distributivity (pattern possesses global properties absent from its parts); (4) structure dependence (systemic properties depend upon connective structure). These four core features are common to all forms of emergence in economics. Evolutionary economic systems also exhibit extra-strength versions of emergence, which require that patterns possess one or more additional features: (5) genuine novelty; (6) unpredictability in principle; and (7) irreducibility. We introduce three basic forms of emergence that occur in economic systems—minimal, diachronic and synchronic emergence—and apply these ideas to capital formation at all levels of economic order. The economy-wide capital structure exhibits strongly emergent properties (both diachronic and synchronic) that depend on its structural and functional organization; it is not a mere aggregate of capital goods. Within the realm of capital phenomena, we also compare the distinguishing characteristics of emergent and spontaneous (self-organizing) orders. We provide a case study of the iPhone as an emergent capital pattern to illustrate conditions (1)–(7) above and the different types of emergence.
The paper has many interesting references such as this one.  
A draft

Aug 6, 2014

Giant oilfield discoveries and internal armed conflicts

From a paper by Yu-Hsiang Lei and Guy Michaels
We use new data to examine the effects of giant oilfield discoveries around the world since 1946. On average, these discoveries increase per capita oil production and oil exports by up to 50%. But these giant oilfield discoveries also have a dark side: they increase the incidence of internal armed conflict by about 5–8 percentage points. This increased incidence of conflict due to giant oilfield discoveries is especially high for countries that had already experienced armed conflicts or coups in the decade prior to discovery. 
. . . To qualify as a giant (and thus be included in the dataset), an oilfield must have contained ultimate recoverable reserves (URR) of at least 500 million barrels of oil equivalent (MMOBE) before any oil was extracted. p. 10 (see a draft below).
The intuition behind the model is in page 1
In this model, giant oilfield discoveries increase oil revenues, generating windfall income for the incumbent. When the incumbent cannot credibly commit to share this windfall, the opposition may mobilize to challenge him, and this may lead to an internal armed conflict. Such conflicts over resources are especially likely in countries where political violence tends to translate into political and economic gains. 
A draft.  

Aug 4, 2014

Inmate Governance in Brazilian Prisons

Prisons in São Paulo and Rio de Janeiro are run not so much by prison guards as inmates. In circumstances of severe overcrowding and acute staff shortage, prisoners are recruited or organise themselves not only to perform clerical and janitorial work, but also to provide for welfare, discipline and security. Such inmate governance is as much a defining feature of Brazilian prison life as inhumane living conditions. In recent years the roles played by inmates in managing the day to day of Brazilian prisons have been largely subsumed by prison gangs. However, staff-inmates relations remain characterised less by conflict and power as accommodation and reciprocity.
The paper, by Sacha Darke, is here